¿Qué son las biorefinerÍas?

Las biorefinerías son instalaciones que de un modo sostenible transforman biomasa en un amplio espectro de productos energéticos, alimentos, piensos, fertilizantes y bioproductos o “bio-based products”.

La biomasa es la materia prima de una biorefinería del mismo modo que el petróleo es la de una refinería tradicional. En las biorefinerías, la materia prima son recursos biológicos como los cultivos tradicionales, residuos orgánicos de origen agrícola, ganadero, forestal, industrial o urbano, o incluso microalgas.

Para conseguir esta amplia gama de productos las biorefinerías integran en una misma instalación distintos procesos que pueden ser físicos, químicos, termo-químicos o biotecnológicos. Los productos intermedios que se generan tras las trasformaciones primarias de la biomasa, se denominan “plataformas” a partir de las cuales se aplican procesos de transformación o refinado secundarios hasta alcanzar los productos finales.

Productos finales obtenidos en una BiorefinerÍA

Los productos bioenergéticos obtenidos en una biorefinería incluirían: electricidad y/o calor, biocombustibles sólidos,  líquidos como el biodiesel o el bioetanol, y gaseosos como el biogas. Los productos no energéticos englobaría alimentos, piensos, fertilizantes y los “bioproductos” (o “bio-based products” en inglés), versión “bio” de numerosos productos de consumo o materiales de origen fósil, como por ejemplo los bioplásticos, biopinturas, bioadhesivos, biolubricantes, etc. En este grupo de bioproductos también se incluyen compuestos sencillos denominados bioquímicos (o “biochemicals” en inglés) que bien se venden como “commodities” químicas a otras industrias como ladrillos químicos o “building blocks” para ser transformados en bioproductos. Los productos finales de las biorefinerías pueden bien sustituir a productos ya existentes en el mercado, generalmente de origen fósil, o bien convertirse en nuevos incorporando funcionalidades diferentes o mejoradas. 

Biorefinerías y digestión anaerobia

Existen ya biorefinerías en funcionamiento que utilizan la digestión anaerobia para valorizar corrientes residuales. Pero lo más interesante es el desarrollo para nuevas biorefinerías que sitúen la digestión anaerobia como tecnología clave. Así, las plantas de biogás tradicionales podrían evolucionar al incorporar nuevos procesos y productos finales, ganando en flexibilidad y sostenibilidad económica durante su vida útil. A continuación se indican las principales plataformas químicas y productos finales que se están desarrollando en la actualidad basadas en la digestión anaerobia:

Plataforma de Carboxilatos o Ácidos Grasos Volátiles

  • Ácidos Grasos Volátiles
  • Ácidos Grasos de Cadena Media (AGCM)
  • Bioplásticos.

Plataforma de Digerido

  • Nutrientes (sulfato amónico, estruvita, etc.)
  • Biofertilizantes
  • Microalgas y otras biomasas acuáticas.

Plataforma de Biogás

  • CO2
  • bioCH4
  • bioH2

Nota:

La asociación británica de biogás, ADBA, utiliza esta figura ilustrativa:

bioresources

 

Más info en: http://adbioresources.org/about-ad/bioresources